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Rover de NASA descubre una antigua y activa química orgánica en Marte PDF Print E-mail

17/12/2014 de JPL / Science

The first definitive detection of Martian organic chemicals in material on the surface of Mars came from analysis by NASA's Curiosity Mars rover of sample powder from this mudstone target,
La primera detección definitiva de compuestos orgánicos marcianos en material de la superficie de Marte ha llegado a través del análisis de una muestra de polvo tomada por el robot Curiosity de NASA en esta roca limolita, apodada "Cumberland". Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

 

El rover Curiosity de NASA ha medido un pico de diez veces en metano (un compuesto químico orgánico) en la atmósfera a su alrededor, y ha detectado otras moléculas orgánicas en una muestra de polvo de roca recogida por la perforadora del laboratorio robótico.

"Este incremento temporal en el metano - subida brusca y bajada de nuevo - nos indica que debe de haber una fuente relativamente localizada" comenta Sushil Atreya, de la Universidad de Michigan, miembro del equipo científico del rover Curiosity. "Hay muchas fuentes posibles, biológicas y no biológicas, como la interacción de agua y roca".

Los investigadores han utilizado el laboratorio Sample Analysis at Mars (SAM) a bordo de Curiosity una docena de veces durante un periodo de 20 meses para oler el metano en la atmósfera. Durante dos de esos meses, a finales de 2013 y principios de 2014, cuatro medidas dieron como promedio siete partes por mil millones. Antes y después de eso, las lecturas indicaban sólo una décima parte de ese nivel.

Curiosity también detectó diferentes compuestos orgánicos químicos marcianos en polvo obtenido en la perforación de una roca apodada Cumberland, constituyendo la primera identificación definitiva de compuestos orgánicos en materiales de la superficie de Marte. Estos materiales orgánicos pueden haberse formado en Marte, o haber sido transportados a Marte por meteoritos.

Las moléculas orgánicas, que contienen carbono y normalmente hidrógeno, son los ladrillos químicos de la vida, aunque pueden existir sin la presencia de vida. Los descubrimientos de Curiosity no revelan si en Marte alguna vez hubo microbios vivos, pero el descubrimiento arroja luz acerca de un Marte moderno químicamente activo  y sobre condiciones favorables para la vida en el Marte antiguo.

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Last Updated ( Wednesday, 17 December 2014 10:06 )
 
Los datos de MESSENGER sugieren una lluvia de meteoros recurrente sobre Mercurio PDF Print E-mail

17/12/2014 de NASA

Mercury appears to undergo a recurring meteor shower, perhaps when its orbit crosses the debris trail left by comet Encke. (Artist's concept.)
Mercurio parece estar sufriendo una lluvia de meteoros recurrente, quizás cuando su órbita cruza la estela de escombros dejada por el cometa Encke (ilustración artística). Crédito:  NASA's Goddard Space Flight Center.

 

El planeta más cercano al Sol parece estar siendo golpeado por una lluvia de meteoros periódica, posiblemente asociada con un cometa que produce episodios múltiples anualmente en la Tierra.

Las pistas que apuntan a la lluvia en Mercurio fueron descubiertas en el halo muy delgado de gases que forma la exosfera del planeta, y que está siendo estudiada por la nave MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging (MESSENGER) de NASA.

"El posible descubrimiento de una lluvia de meteoros en Mercurio es realmente excitante y especialmente importante porque el ambiente de plasma y polvo alrededor de Mercurio está relativamente inexplorado", comenta Rosemary Killen, científico planetario de NASA.

Una lluvia de meteoros se produce cuando un planeta atraviesa un enjambre de escombros depositados por un cometa, o a veces un asteroide. Los fragmentos más pequeños de polvo, roca y hielo sienten la fuerza de la radiación solar, que los empuja alejándolos del Sol, creando la a veces espectacular cola del cometa. Los fragmentos más grandes quedan depositados como una estela de migas de pan a lo largo de la órbita del cometa.

En Mercurio, la señal de la posible lluvia de meteoros es un aumento regular de la cantidad de calcio en la exosfera, cuyo origen se sospecha que es una lluvia de pequeñas moléculas que golpean el planeta, arrancando moléculas con calcio de la superficie. Este proceso, llamado vaporización por impacto, renueva continuamente los gases en la exosfera de Mercurio gracias al polvo interplanetario y a los meteoroides que se precipitan sobre el planeta. Sin embargo, el fenómeno ahora observado sugiere la existencia de una fuente adicional de polvo, como por ejemplo un campo de escombros cometarios. "El planeta se encuentra sitiado de forma continua por el polvo interplanetario y, además, atraviesa regularmente otra tormenta de polvo, que pensamos que procede del cometa Encke".

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Last Updated ( Wednesday, 17 December 2014 10:07 )
 
Venus Express se dirige tranquilamente hacia la oscuridad PDF Print E-mail

17/12/2014 de ESA

Visualisation of Venus Express during the aerobraking manoeuvre, which will see the spacecraft orbiting Venus at an altitude of around 130 km from 18 June to 11 July. In the month before, the altitude will gradually be reduced from around 200 km to 130 km. If the spacecraft survives and fuel permits, the elevation of the orbit will be raised back up to approximately 450 km, allowing operations to continue for a further few months. Eventually, however, the spacecraft will plunge back into the atmosphere and the mission will end.
Ilustración de Venus Express durante la maniobra de aerofrenado en la cual la nave redujo la altura de su órbita hasta una altitud de 130-135 km, entre el 18 de junio y el 11 de julio. Crédito: ESA–C. Carreau.

 

Venus Express de ESA ha finalizado su misión de ocho años después de exceder con mucho su tiempo de vida previsto. La nave espacial agotó su combustible en un serie de encendidos de los motores para elevar su órbita después de la maniobra de aerofrenado a baja altitud que realizó a mediados de este año.

Entre mayo y junio de 2014, el punto más bajo de la órbita fue reduciéndose gradualmente hasta unos 130-135 km, llevándose a cabo la parte principal de la campaña de aerofrenado entre el 18 de junio y el 11 de julio.

Después de este mes zambulléndose y saliendo de la atmósfera a bajas altitudes, el punto más bajo de la órbita fue subido de nuevo por medio de una serie de 15 encendidos breves de los motores, de modo que el 26 de julio estaba de nuevo en los 460 km, proporcionándole un periodo orbital de poco más de 22 horas.

La misión continuó en una fase reducida de ciencia, mientras el máximo acercamiento de la nave a Venus decrecía de nuevo naturalmente bajo la fuerza de la gravedad del planeta.

Asumiendo que quedaba un poco de combustible todavía, se tomó la decisión de corregir este decaimiento natural con una serie de maniobras de elevación del 23 al 30 de noviembre, en un intento por prolongar la misión hasta 2015. Pero el contacto completo con Venus Express se perdió el 28 de noviembre. Desde entonces los enlaces de telemetría y telecomando fueron parcialmente restablecidos, pero eran muy inestables y sólo se podía conseguir información limitada. "La información disponible indica que la nave espacial está perdiendo control de altitud, debido principalmente a problemas de impulso durante las maniobras de elevación", comenta Patrick Martin, responsable de la misión Venus Express de ESA.

Sin combustible, sin embargo, no es ya posible controlar la altitud ni orientar Venus Express hacia la Tierra para mantener las comunicaciones. Tampoco se puede elevar más su altitud, lo que significa que la nave se hundirá de forma natural en la atmósfera durante las próximas semanas.

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Last Updated ( Wednesday, 17 December 2014 10:07 )
 
Europa propone viajes conjuntos con Rusia a la Luna PDF Print E-mail

17/12/2014 de Nature

The Moon’s south pole is unexplored territory.
Imagen del polo sur de la Luna, tomada por la sonda Clementine de NASA. Éste es un territorio todavía sin explorar. Crédito: BMDO/NRL/LLNL/SPL

 

Los ministros de ciencia de Europa han resucitado los planes para explorar la superficie de la Luna, y la única estrategia actualmente sobre la mesa es unirse a dos misiones rusas no tripuladas. La idea, que surge después del archivo del proyecto de una sonda lunar de la ESA hace dos años, llega en medio de las crecientes tensiones políticas entre Rusia y las naciones occidentales.

La propuesta es que la ESA contribuya al Luna-Resource Lander de Roscosmos, también conocido como Luna 27, cuyo lanzamiento está previsto para 2019, así como al Lunar Sample Return, planeado para principios de la década de 2020. El primero estudiará el suelo lunar y la atmósfera en el polo sur; el segundo traerá muestras a la Tierra. ESA proporcionaría equipo de aterrizaje de precisión y de comunicaciones, así como instrumentos de perforación y análisis.

La decisión ministerial, en principio, significa que ESA puede empezar a financiar trabajos para incorporar estas tecnologías a la misión - aunque todavía falta acordar si al final esto se hará. La fase preliminar se estima que costará hasta unos 50 millones de euros. El precio total será mucho más elevado, quizás cientos de millones de euros.

A largo plazo, Ian Crawford, un científico lunar de Birkbeck, Universidad de Londres, piensa que Europa debería de mirar más allá de la colaboración con Roscosmos. Añade que la agencia espacial China, que el año pasado se convirtió en la primera desde los años 70 en colocar una sonda en la Luna, es la única que tiene científicos e ingenieros en activo que tienen experiencia en el aterrizaje en la Luna. "Podría ocurrir", comenta, "que la ESA ampliara su colaboración con otras naciones con potencial en el espacio".

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Last Updated ( Wednesday, 17 December 2014 10:08 )
 
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