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El telescopio Spitzer de NASA es testigo de un choque violento entre asteroides PDF Print E-mail

1/9/2014 de JPL

This artist's concept shows the immediate aftermath of a large asteroid impact around NGC 2547-ID8, a 35-million-year-old sun-like star thought to be forming rocky planets. Image credit: NASA/JPL-Caltech
Ilustración artística del resultado inmediato del choque entre dos asteroides grandes alrededor de  NGC 2547-ID8, una estrella parecida al Sol, de 35 millones de años de edad que se piensa que está formando planetas rocosos. Crédito: NASA/JPL-Caltech

El telescopio espacial Spitzer ha observado una erupción de polvo alrededor de una joven estrella, posiblemente resultado del choque violento entre dos grandes asteroides. Este tipo de colisión podría conducir eventualmente a la formación de planetas.

Los científicos habían estado estudiando regularmente esta estrella, llamada NGC 2547-ID8, cuando surgió una enorme cantidad de polvo fresco entre agosto de 2012 y enero de 2013.

"Pensamos que dos asteroides grandes chocaron uno contra el otro, creando una enorme nube de granos del tamaño de arena muy fina, que ahora están chocando entre sí, pulverizándose y alejándose progresivamente de la estrella", afirma Huan Meng de la Universidad de Arizona, Tucson.

Aunque ya se había observado con anterioridad los resultados de posibles choque entre asteroides, ésta es la primera vez que los científicos han tomado datos antes y después de una colisión en un sistema planetario. Esto proporciona datos sobre los violentos procesos que producen planetas rocosos como el nuestro.

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Last Updated ( Monday, 01 September 2014 09:12 )
 
Los radiotelescopios ponen fin a la controversia sobre la distancia a las Pléyades PDF Print E-mail

1/9/2014 de National Radio Astronomy Observatory / Science

With parallax technique, astronomers observe object at opposite ends of Earth's orbit around the Sun to precisely measure its distance.  CREDIT: Alexandra Angelich, NRAO/AUI/NSF.
Con la técnica de la paralaje, los astrónomos observan un objeto en extremos opuestos de la órbita de la Tierra para medir con precisión su distancia. Crédito: Alexandra Angelich, NRAO/AUI/NSF.

Un equipo de astrónomos ha empleado una red mundial de radiotelescopios para resolver la controversia  sobre la distancia a un famoso cúmulos de estrellas, una controversia que suponía un reto para la comprensión básica que poseen los científicos acerca de cómo se forman y evolucionan las estrellas. El nuevo trabajo muestra que la medida realizada por un satélite de investigación estaba equivocada.

Los astrónomos estudiaron las Pléyades, el famoso cúmulo de estrellas de la constelación de Tauro. Al tratarse de un ejemplo cercano de cúmulo joven, las Pléyades han sido empleadas como un "laboratorio cósmico" para refinar los conocimientos científicos acerca de cómo se forman cúmulos similares. Además, los astrónomos han medido las características físicas de las Pléyades pues son una herramienta para estimar la distancia a otros cúmulos más lejanos.

Hasta la década de 1990, el consenso era que las Pléyades se encuentran a unos 430 años-luz de la Tierra. Sin embargo, el satélite europeo Hipparcos, lanzado en 1989 para medir con precisión las posiciones y distancias de miles de estrellas, obtuvo una distancia de sólo 390 años-luz.

"Puede que no parezca una diferencia enorme pero, para poder ajustar las características físicas de las Pléyades teníamos que alterar nuestros conocimientos acerca de cómo se forman y evolucionan las estrellas", afirma Carl Melis, de la Universidad de California, San Diego. "Para ajustar la medida de la distancia de Hipparcos algunos astrónomos habían sugerido nuevos y desconocidos procesos físicos que actuarían en estrellas jóvenes como éstas", añadió.

Para resolver el problema, Melis y sus colaboradores emplearon una red global de radiotelescopios que forman el equivalente a un telescopio del tamaño de la Tierra. "Esto nos permitió tomar medidas extremadamente precisas de posiciones  - el equivalente a medir el grosor de una moneda de un cuarto de dólar en Los Ángeles vista desde Nueva York", afirma Amy Miouduszewski, del National Radio Astronomy Observatory. El resultado de su trabajo es que la distancia a las Pléyades es de 443 años-luz, con una precisión de un uno por ciento.

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Last Updated ( Monday, 01 September 2014 09:17 )
 
¿Por qué las estrellas hermanas se parecen? PDF Print E-mail

1/9/2014 de University of California / Nature

Two 11-second movies shows a computational simulation of a collision of two converging streams of interstellar gas, leading to collapse and formation of a star cluster at the center
 Simulación por computadora de la colisión de dos flujos de gas interestelar convergentes, que producen el colapso y formación de un cúmulo de estrellas en el centro. El panel de la izquierda muestra la densidad de gas interestelar (amarillo y rojo corresponden a mayor densidad) y el panel derecho muestra los "trazadores de color" rojo y azul añadidos para observar cómo se mezcla el gas durante el colapso. Crédito: Mark Krumholz/University of California, Santa Cruz

La mezcla temprana, rápida y turbulenta del gas en el interior de las nubes moleculares gigantes - los lugares de nacimiento de las estrellas -  hace que todas las estrellas que se forman en una misma nube lleven la misma identificación química o "huella de ADN", según astrónomos computacionales de la Universidad de California, Santa Cruz.

Las estrellas están compuestas principalmente por hidrógeno y helio, aunque también contienen trazas de otros elementos como carbono, oxígeno, hierro e incluso sustancias mas exóticas.  Desde hace décadas, los astrónomos saben que dos estrellas de un mismo cúmulo de estrellas muestran las mismas abundancias de estos elementos. "El patrón de abundancias es como una huella de ADN, en la que todos los miembros de una familia comparten un conjunto común de genes".

Poder medir esta huella es en principio muy útil, pues las familias estelares no suelen permanecer juntas. La mayoría de las estrellas nacen siendo miembros de un cúmulo de estrellas, pero con el tiempo se separan y emigran a otros lugares de la galaxia. Sus abundancias, sin embargo, se establecen cuando nacen. Por tanto, durante mucho tiempo los astrónomos se han preguntado si sería posible afirmar que dos estrellas que ahora se encuentran en extremos opuestos de la galaxia nacieron hace miles de millones de años a partir de la misma nube molecular gigante. Se han llegado incluso a plantear si sería posible encontrar las hermanas de nuestro propio Sol, perdidas hace mucho tiempo.

Ahora Mark Krumholz y Yi Feng, de UCSC, han empleado una simulación de dinámica de fluidos en la supercomputadora Hyades. "Esta simulación reveló exactamente por qué las estrellas que nacen juntas acaban teniendo las mismas abundancias de elementos: mientras se ensambla la nube que las forma, ésta resulta mezclada de modo muy rápido", afirma  Krumholz. "Esto ha resultado ser una sorpresa: no esperábamos que la turbulencia fuese tan violenta, por lo que no esperábamos que la mezcla fuera tan eficiente o rápida". "Hemos proporcionado una explicación física de cómo y por qué funciona la mezcla de elementos químicos, demostrando convincentemente que el proceso de mezcla química es muy general y rápido, incluso en un ambiente que no se acaba convirtiendo en un cúmulo de estrellas, como el lugar donde nuestro Sol deber de haberse formado", comenta Krumholz.

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Last Updated ( Monday, 01 September 2014 09:13 )
 
Integral capta una estrella muerta explotando con un "destello de gloria" PDF Print E-mail

1/9/2014 de ESA / Nature

This sequence of artist's impressions shows some of the steps leading up to and following the explosion.
Secuencia de imágenes artísticas mostrando los pasos que conducen a una explosión de supernova de tipo Ia y lo que ocurre después de ella. Crédito: ESA/ATG medialab

Un equipo de astrónomos ha demostrado más allá de toda duda, con el observatorio de rayos gamma Integral de ESA, que las estrellas muertas conocidas como enanas blancas pueden volver a encenderse y explotar como supernovas. El descubrimiento llega después de que se captara, por primera vez, la firma exclusiva de rayos gamma producidos por los elementos radiactivos creados en una de estas explosiones.

Las explosiones en cuestión son conocidas como supernovas de tipo Ia, que hace tiempo se sospecha que son resultado de la explosión de una enana blanca por culpa de la dañina interacción con una estrella compañera. Sin embargo, los astrónomos carecían de evidencias definitivas de que había una enana blanca involucrada, hasta ahora. La "pistola humeante" en este caso fue la presencia de núcleos radiactivos que se crearon durante la explosión termonuclear de la estrella enana blanca.

La supernova estudiada por Integral es SN2014J, descubierta por estudiantes de University College London el pasado 21 de enero en la vecina galaxia M82. Debido a su proximidad - a una distancia de unos 11.5 millones de años-luz de la Tierra, SN2014J es el objeto de este tipo más cercano detectado en décadas, por lo que Integral tenía muchas posibilidades de observar los rayos gamma producidos por la desintegración de elementos radiactivos como el cobalto. Las observaciones después de la explosión de supernova permitieron a los científicos encontrar la señal de la desintegración de cobalto en hierro, encontrándola exactamente en la cantidad que predecían los modelos.

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Last Updated ( Monday, 01 September 2014 09:13 )
 
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