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¿Glaciares en el Gran Cañón de Marte? PDF Print E-mail

1/10/2014 de The Geological Society of America

 

valles marineris
El sistema de cañones del Valles Marineris, en Marte. Crédito: NASA

 

Durante décadas los geólogos planetarios han especulado sobre la existencia en el pasado de glaciares en el Valles Marineris, la falla de 3000 km de longitud que es el Gran Cañón de Marte. Usando imágenes de satélite, los investigadores han identificado formaciones que podrían haber sido excavadas por glaciares en el pasado cuando fluían por los cañones. Sin embargo, estas observaciones han resultado ser muy controvertidas.

Ahora un equipo de científicos de Bryn Mawr College y de Freie Universitaet Berlin ha identificado lo que podría ser la primera evidencia relacionada con minerales de la presencia en el pasado de glaciares dentro del Valles Marineris: una capa de minerales de azufre mezclados por la mitad de los acantilados de 5 km de altura de Ius Chasma, en el extremo occidental del sistema de cañones.

El equipo, compuesto por  Selby Cull, Jenna Myers y Nina Shmorhun (Bryn Mawr College) y Patrick McGuire y Christoph Gross (Freie Universitaet Berlin), creó un mapa de la distribución del mineral jarosita a lo largo de la pared del cañón. Especulan que puede haberse formado a través de un mecanismo similar al observado en los glaciares de Svalbard en la Tierra: el azufre atmosférico queda atrapado en el hielo, es calentado por el Sol, y reacciona con el agua, produciendo minerales sulfatados ácidos, como la jarosita, en los márgenes del glaciar.

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La huella del nitrógeno en biomoléculas y objetos extraterrestres podría proceder del Sol primitivo PDF Print E-mail

30/9/2014 de University of California San Diego

Ultraviolet light splits more readily splits molecules of nitrogen gas if one or both are the heavier isotope, nitrogen-15. Free nitrogen atoms combine with hydrogen to form ammonia molecules enriched in nitrogen-15.
La luz ultravioleta divide las moléculas del gas nitrógeno con más facilidad si un átomo o ambos corresponden al isótopo pesado, el nitrógeno-15. Los átomos libres de nitrógeno se combinan con el hidrógeno para formar moléculas de amoníaco enriquecidas con nitrógeno-15. Crédito: UC San Diego.

Las huellas químicas del elemento nitrógeno varían de forma extrema en materiales que van desde moléculas de la vida al viento solar o el polvo interestelar. Las explicaciones acerca de esta gran variedad incluyen moléculas alienígenas transportadas por cometas helados procedentes de más allá de nuestro sistema solar, y en complejos escenarios químicos.

Pero nuevos experimentos que emplean una potente fuente de luz ultravioleta han demostrado que no se necesita ninguna explicación extrasolar y que la química es sencilla, según científicos de  University of California, San Diego, Hebrew University y UCLA.

El nitrógeno se encuentra en dos formas estables. El nitrógeno-14, con un número igual de protones y neutrones en su núcleo, es el más abundante. El nitrógeno-15, con un neutrón extra, es mucho más raro, pero las moléculas biológicas como las proteínas lo tienen en mayores proporciones: se encuentran enriquecidas en nitrógeno-15 en comparación con el gas nitrógeno de la atmósfera de la Tierra. Y la atmósfera de la Tierra, a su vez, posee relativamente más nitrógeno-15 que otras fuentes, como el viento solar o la atmósfera de Júpiter.

Iluminando con un brillante haz de luz ultravioleta de longitud de onda muy corta una muestra de gas con nitrógeno e hidrógeno, similar a la composición de la atmósfera de la Tierra, Subrata Chakraborty y sus colaboradores han generado amoníaco con mucha más proporción de nitrógeno-15 que la que había en el gas inicial. Las moléculas de amoníaco forman un grupo químico fundamental, las aminas de los aminoácidos, que se unen formando largas cadenas para formar las proteínas.

Este tipo de luz ultravioleta ya no alcanza la Tierra, sino que es desviada por la atmósfera terrestre. Así que los eventos químicos que produjeron aminas con nitrógeno-15 añadido habrían tenido lugar hace mucho tiempo, probablemente en las frías regiones exteriores de la nebulosa solar primitiva, según Mark Thiemens, que dirigió el trabajo. "Es el momento adecuado para que esto ocurriese: antes de los planetas, antes de la vida".

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Last Updated ( Tuesday, 30 September 2014 10:50 )
 
La simulaciones revelan una muerte inusual para las estrellas viejas PDF Print E-mail

30/9/2014 de University of California Santa Cruz

This image is a slice through the interior of a supermassive star of 55,500 solar masses along the axis of symmetry.
Esta imagen es un corte transversal del interior de una estrella supermasiva de 55000 masas solares a lo largo del eje de simetría. Muestra el núcleo interno de helio en el que la fusión nuclear está convirtiendo el helio en oxígeno, produciendo inestabilidades en el fluido (líneas retorcidas). Esta instantánea corresponde a un día después del inicio de la explosión, cuando el radio del círculo exterior sería ligeramente mayor que la órbita de la Tierra alrededor del Sol. Crédito: Ken Chen, UC Santa Cruz

Ciertas estrellas primordiales (aquellas con masas entre 55000 y 56000 veces la masa de nuestro Sol) podrían haber muerto de manera inusual. Durante su muerte estos objetos, que formaban parte de la primera generación de estrellas del universo, habrían explotado como supernovas y se habrían quemado completamente, no dejando ningún resto en forma de agujero negro. Astrofísicos de UC Santa Cruz y la Universidad de Minnesota alcanzaron esta conclusión después de correr varias simulaciones en supercomputadoras.

Las estrellas de la primera generación son especialmente interesantes porque produjeron los primeros elementos pesados (elementos químicos distintos del hidrógeno y el helio). A su muerte, expulsaron estas creaciones químicas al espacio, contribuyendo a la siguiente generación de estrellas, sistemas solares y galaxias. Conociendo con más detalle cómo murieron estas primeras estrellas, los científicos esperan obtener datos acerca de cómo apareció el universo que conocemos hoy en día.

"Hemos encontrado que existe un conjunto de condiciones bajo las cuales las estrellas supermasivas podrían explotar completamente en lugar de convertirse en un agujero negro supermasivo", afirma Ke-Jung Chen, de UC Santa Cruz. Las estrellas con masas cercanas a las 55000 veces la masa del Sol y que no giran morirían sin dejar un agujero negro. Dependiendo de la intensidad de su explosión como supernova, algunas estrellas masivas podrían, al explotar, enriquecer la galaxia entera en la que se encuentran (e incluso otras galaxias cercanas) con elementos que van del carbono al silicio. En algunos casos, la supernova puede incluso iniciar un brote de formación de estrellas en su galaxia, lo que permitiría distinguirla de otras jóvenes galaxias, posibilitando su identificación.

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Last Updated ( Tuesday, 30 September 2014 10:51 )
 
Cassini observa una misteriosa formación evolucionando en un mar de Titán PDF Print E-mail

30/9/2014 de JPL

These three images, created from Cassini Synthetic Aperture Radar (SAR) data, show the appearance and evolution of a mysterious feature in Ligeia Mare, one of the largest hydrocarbon seas on Saturn's moon Titan. Image credit: NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornell
Estas tres imágenes, creadas con datos del radar de apertura sintética (SAR) de Cassini, muestran la aparición y evolución de una misteriosa estructura en Ligeia Mare, uno de los mayores mares de hidrocarburos de la luna Titán de Saturno. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornell

La nave espacial Cassini de NASA está monitorizando la evolución de una misteriosa formación que ha aparecido en un gran mar de hidrocarburos en la luna Titán de Saturno. La estructura cubre un área de unos 260 kilómetros cuadrados en Ligeia Mare, uno de los mayores mares de Titán. Ha sido observada dos veces con el radar de Cassini, pero su aspecto ha cambiado entre las dos apariciones.

La misteriosa formación, que se ve brillante en las imágenes de radar frente al fondo negro del mar líquido, fue observada por primera vez durante el paso de Cassini por Titán, en julio de 2013. Las observaciones anteriores no mostraban ninguna señal de formaciones brillantes en esta parte de Ligeia Mare. Los científicos quedaron perplejos al descubrir que la estructura se había desvanecido cuando miraron de nuevo, durante varios meses, con el radar de baja resolución y el instrumento de imágenes en infrarrojo de Cassini. Esto hizo que algunos miembros del equipo de investigadores sugirieran que se había tratado de una estructura pasajera. Pero durante el paso de Cassini del 21 de agosto de 2014, la formación era de nuevo visible, y su aspecto había cambiado desde que fue vista por última vez, 11 meses atrás.

Los investigadores sugieren que podría tratarse de olas superficiales, burbujas que proceden del fondo, sólidos flotando, sólidos suspendidos justo por debajo de la superficie, o quizás algo más exótico. No observan indicios de que su aparición sea resultado de la evaporación del mar, pues la línea costera global de Ligeia Mare no ha cambiado ostensiblemente.

Los científicos sospechan que el aspecto de esta formación puede estar relacionado con el cambio de estaciones en Titán, a medida que el verano llega al hemisferio norte de la luna. La monitorización de estos cambios es uno de los objetivos principales de la actual misión extendida de Saturno.

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Last Updated ( Tuesday, 30 September 2014 10:52 )
 
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