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Encuentran dos familias de cometas alrededor de una estrella cercana PDF Print E-mail

23/10/2014 de ESO / Nature

Esta ilustración muestra exocometas orbitando la estrella Beta Pictoris. Los astrónomos han analizado las observaciones de casi 500 cometas individuales con el instrumento HARPS, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, y han descubierto dos familias de exocomets alrededor de esta joven estrella cercana. El primero consiste en exocometas viejos que han pasado varias veces cerca de la estrella. La segunda familia, representada en esta ilustración, se compone de exocometas más jóvenes en la misma órbita, que probablemente provengan de la reciente ruptura de uno o más objetos de mayor tamaño.
Esta ilustración muestra exocometas orbitando la estrella Beta Pictoris. Los astrónomos han analizado las observaciones de casi 500 cometas individuales con el instrumento HARPS, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, y han descubierto dos familias de exocomets alrededor de esta joven estrella cercana. El primero consiste en exocometas viejos que han pasado varias veces cerca de la estrella. La segunda familia, representada en esta ilustración, se compone de exocometas más jóvenes en la misma órbita, que probablemente provengan de la reciente ruptura de uno o más objetos de mayor tamaño. Crédito: ESO/L. Calçada

El instrumento HARPS, que se encuentra en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, se ha utilizado para hacer el censo más completo elaborado hasta el momento de los cometas que hay alrededor de otra estrella. Un equipo de astrónomos franceses ha estudiado casi 500 cometas individuales orbitando la estrella Beta Pictoris y ha descubierto que pertenecen a dos familias distintas de exocometas: exocometas viejos que han pasado numerosas veces cerca de la estrella y exocometas más jóvenes que, probablemente, provenían de la reciente ruptura de uno o más objetos de mayor tamaño. Los resultados aparecerán en la revista Nature el 23 de octubre de 2014.

Beta Pictoris es una joven estrella situado a 63 años luz del Sol. Tiene sólo unos 20 millones años y está rodeada por un enorme disco de material — un sistema planetario joven muy activo donde se producen gas y polvo a partir de la evaporación de cometas y las colisiones de asteroides.

Flavien Kiefer (IAP/CNRS/UPMC), autor principal del nuevo estudio, nos pone en situación: "¡Beta Pictoris es un interesantísmo objeto de estudio! Las detalladas observaciones de sus exocometas nos dan pistas para ayudarnos a comprender qué procesos tienen lugar en este tipo de sistema planetario joven." Durante casi 30 años, los astrónomos han observado sutiles cambios en la luz que proviene de Beta Pictoris, asumiendo que estos cambios se debían al paso de los cometas delante de la propia estrella. Los cometas son cuerpos pequeños, de unos pocos kilómetros de tamaño, pero con mucho hielo, que se evapora cuando se acerca a su estrella, produciendo enormes colas de gas y polvo que pueden absorber parte de la luz que pasa a través de ellos. La tenue luz de los exocometas es casi imperceptible, fundiéndose con la luz de la brillante estrella, de manera que no se pueden observar directamente desde tierra.

Para estudiar los exocometas de Beta Pictoris, el equipo analizó más de 1.000 observaciones obtenidas entre 2003 y 2011 con el instrumento HARPS , instalado en el telescopio ESO de 3,6 metros en el Observatorio La Silla, en Chile.

Los investigadores seleccionaron una muestra de 493 exocometas diferentes. Algunos exocometas se observaron varias veces y durante unas cuantas horas. Tras un análisis cuidadoso, se obtuvieron medidas de la velocidad y el tamaño de las nubes de gas. También pudieron deducirse algunas de las propiedades orbitales de cada uno de estos exocometas, tales como la forma y la orientación de la órbita y la distancia a la estrella.

Este análisis de varios centenares de exocometas en un solo sistema exoplanetario es único. Reveló la presencia de dos familias distintas de exocometas: una familia de exocometas viejos, cuyas órbitas están controladas por un planeta masivo, y otra familia, probablemente derivada de la reciente ruptura de uno o varios objetos más grandes. En el Sistema solar también existen diferentes familias de cometas.

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Last Updated ( Thursday, 23 October 2014 11:00 )
 
Moléculas orgánicas de la atmósfera de Titán que están extrañamente desplazadas PDF Print E-mail

23/10/2014 de National Radio Astronomy

ALMA image of the distribution of the organic molecule HNC in the upper atmosphere of Saturn's moon Titan. The denser, brighter concentrations are shown near the moon's north and south poles. Their shifted, off-axis locations were unexpected and could help researchers better understand Titan's complex atmospheric processes. The globe outline represents Titan's orientation at the time of the observations. Credit: NRAO/AUI/NSF; M. Cordiner (NASA) et al.

 

Imagen obtenida con ALMA de la molécula orgánica HNC en la alta atmósfera de Titán. Las concentraciones más densas y brillantes se ven cerca de los polos norte y sur de la luna. Estas posiciones fuera del eje norte-sur son inesperadas y podrían ayudar a los investigadores a comprender mejor los complejos procesos atmosféricos de Titán. El globo dibujado representa la orientación de Titán en el momento de las observaciones. Crédito: NRAO/AUI/NSF; M. Cordiner (NASA) et al.

Mientras estudiaba la atmósfera de la luna Titán de Saturno, un equipo de científicos ha descubierto regiones intrigantes de moléculas orgánicas inesperadamente alejadas de los polos norte y sur de Titán. Estas formaciones desalineadas desafían lo que sabemos sobre la ventosa atmósfera de Titán, que debería de difuminar rápidamente tales concentraciones de moléculas fuera del eje norte-sur de esta luna.

"Se trata de un descubrimiento inesperado y potencialmente revolucionario" afirma Martin Cordiner, de NASA, director del estudio. "Este tipo de variaciones este-oeste nunca se habían visto en los gases atmosféricos de Titán. Explicar su origen nos enfrenta a un fascinante problema nuevo".

Los investigadores emplearon la sensibilidad y resolución extremas del conjunto de radiotelescopios ALMA para  estudiar la distribución en la atmósfera de isocianuro de hidrógeno (HNC) y del cianoacetileno (HC3N), que inicialmente parecían estar concentrados de manera uniforme en los polos norte y sur de Titán. Estos descubrimientos coincidían con las observaciones realizadas por la nave espacial Cassini de NASA, que encontró altas concentraciones de algunos gases sobre el polo de Titán en el que fuera invierno en ese momento.

La sorpresa llegó cuando los investigadores compararon las concentraciones de gas a diferentes niveles en la atmósfera. A las altitudes mayores, las acumulaciones de moléculas orgánicas están desplazadas de los polos. Estas concentraciones fuera de los polos son inesperadas, pues los vientos rápidos que soplan de este a oeste en la atmósfera media de Titán deberían de mezclar de forma eficiente las moléculas que se forman allí y dispersarlas, eliminando las concentraciones. Los investigadores todavía no tienen una explicación obvia para esto.

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Last Updated ( Thursday, 23 October 2014 11:01 )
 
La misión secreta de China a la Luna PDF Print E-mail

23/10/2014 de Space Daily

 Shenzhou-10 spacecraft
La nave espacial china Shenzhou-10, que transportó tres astronautas al módulo espacial chino Tiangong-1, en 2013. Fuente: Global Times

 

Pronto un cohete lanzará una nave espacial china a la Luna, y regresará. Es la primera vez que China intenta este largo y peligroso viaje, y la misión está siendo tratada con mucha cautela en los medios chinos.

La nave espacial probablemente no entre en órbita alrededor de la Luna, aunque los medios chinos habían sugerido anteriormente lo contrario. En cambio, seguirá una trayectoria de libre regreso, en la que la fuerza de gravedad de la Luna mandará de vuelta la nave hacia la Tierra. El viaje completo durará poco más de una semana.

La cápsula que se empleará en la misión es una versión reducida del módulo de aterrizaje usao en la nave tripulada Shenzhou. El "módulo de servicio" de la nave espacial está basado en el diseño del orbitador lunar Chang'e. La nave espacial será lanzada con un cohete Gran Marcha 3C, parecido al empleado en el lanzamiento del último orbitador Chang'e.

Oficialmente se trata de la prueba de una cápsula que sería usada en una futura misión robótica de toma de muestras en la Luna. Sin embargo, el analista Morris Jones encuentra sospechoso que la cápsula sea una réplica de la cápsula para astronautas de China.  Jones sugiere que es un indicio más de que China planea enviar astronautas a la Luna en el futuro. Los primeros astronautas que lance seguirían probablemente una trayectoria circumlunar, similar a la de esta misión.

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Last Updated ( Thursday, 23 October 2014 11:02 )
 
Los rayos cósmicos amenazan las futuras misiones de astronautas al espacio profundo PDF Print E-mail

23/10/2014 de University of New Hampshire (UNH)

Concept art from NASA showing astronauts entering a lunar outpost
En esta ilustración sobre una futura misión a la Luna se muestra una pareja de astronautas entrando en un puesto lunar. Fuente: Wikipedia

 

Las misiones tripuladas a Marte siguen siendo un objetivo esencial para NASA, pero los científicos sólo ahora están empezando a comprender y caracterizar los peligros de la radiación que podrían poner en riesgo tales aventuras, según concluye un nuevo artículo de científicos de la Universidad de New Hampshire.

Los investigadores afirman que debido al largo periodo, altamente inusual, de ausencia de actividad solar, el viento solar posee densidades e intensidades del campo magnético extremadamente bajas, lo que hace que la radiación dañina alcance niveles peligrosos en el ambiente espacial.

"El comportamiento del Sol ha cambiado recientemente y se encuentra ahora en un estado que nunca se había observado en casi 100 años", afirma Nathan Schwadron de UNH. El investigador señala que durante la mayor parte de la era espacial, la actividad solar ha mostrado una regularidad de reloj en su ciclo de 11 años, con aproximadamente entre seis y ocho años de poca actividad (mínimo solar) seguidos por periodos de dos-tres años en los que el Sol es más activo. "Sin embargo, empezando en 2006, hemos observado el mínimo solar más largo y la actividad solar más débil registrada en la era espacial".

Estas condiciones han propiciado que las intensidades de los rayos cósmicos galácticos que alcanzan el Sistema Solar hayan alcanzado niveles muy altos, creando peligros relacionados con la radiación que amenazan potencialmente las misiones futuras de astronautas al espacio profundo. "Aunque estas condiciones no son necesariamente un impedimento para las misiones de larga duración a la Luna, un asteroide, o incluso a Marte, la radiación de rayos cósmicos galácticos en particular seguirá siendo un factor importante que limitará la duración de las misiones", comenta Schwadron.

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Last Updated ( Thursday, 23 October 2014 11:02 )
 
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